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Las guerras civiles de Inglaterra: la decapitación para Carlos I y la gloria para Cromwell

Carlos I, el rey que fue acusado de traición

Las tensiones sociales inglesas se manifestaron en un conflicto político-religioso que concluyó con la ejecución de Carlos I y el establecimiento de una república dominada por Oliver Cromwell, que se apoyaba en un ejército considerado por muchos historiadores como “fanático religioso”.

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Mapa de la Primera Guerra Civil Inglesa, 1642-1646 (Historiavera)

El desarrollo del capitalismo —y el puritanismo— provocaron un progresivo enfrentamiento entre el rey Carlos I y diversos sectores de sus súbditos que reclamaban mayor libertad y una iglesia menos cercana a las costumbres católicas. Esta situación terminó con el estallido de la guerra civil en 1642; localizándose la rebelión en Londres, los centros manufactureros y los puertos de mar, mientras que el rey era apoyado, básicamente, por zonas alejadas de la capital.

Aunque, inicialmente, ningún bando logró contar con una buena fuerza armada, el rey dispuso de una poderosa caballería, mandada por el conde palatino Ruperto del Rin y reclutada entre los grandes terratenientes que contaban con gente familiarizada con los caballos. Ruperto había participado en la guerra de los Treinta Años y pretendía que los jinetes realistas lucharan según la táctica sueca del “caracol”. Sin embargo esto resultó imposible, pues esa táctica requería una disciplina y un entrenamiento que los jóvenes nobles no estaban dispuestos a acatar, de modo que Ruperto debió conformarse con encabezar frenéticas cargas, sable en alto, donde la indisciplina y el entusiasmo nobiliarios encontraron acomodo.

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Cartel de la película “Oliver Cromwell” (1970)

Los bandos contendientes

Los realistas luchaban voluntariamente —sin cobrar nada— y con la indisciplina propia del mundo feudal. También las milicias rurales, aunque animadas por el fervor realista, preferían defender sus hogares y no traspasar mucho los límites de la comarca.

Frente a ellos, el parlamento improvisó algunas tropas de mala calidad. Su infantería iniciaba el combate con armas de fuego hasta llegar el momento del choque, pero carecían de cohesión y fácilmente se replegaban, con la excepción de las milicias londinenses, que resultaban algo mejores. El apoyo de los mercaderes de Londres —y la eficacia en la recaudación de impuestos— representaban ciertas ventajas a las que se añadía el dominio del mar, ya que los marinos protestantes, vinculados al comercio, eran enemigos del absolutismo y la nobleza.

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Carlos I, rey de Inglaterra, Escocia e Irlanda (Obra de Van Dyck)

En ambos bandos la infantería carecía de adiestramiento. Se movían mal en el campo de batalla y atacaban únicamente de frente resultando muy vulnerables a los ataques por el flanco. No es de extrañar que en la primera época de los combates los realistas tomaran ventaja y, como el país estaba cubierto por numerosas plazas fuertes, se practicara una estrategia fragmentaria, preocupada sobre todo por las conquistas y defensas locales.

El primer combate de envergadura se libró en Edgehill y se caracterizó por una gran improvisación por parte de ambos bandos. Los realistas mostraron un incontrolado entusiasmo, mientras que los parlamentaristas, cuya artillería marchaba con una jornada de atraso respecto al ejército, evidenciaron la mayor descoordinación. El resultado fue indeciso y Carlos I se replegó a Oxford, donde estableció su capital mientras el parlamento dominaba Londres.

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Escena de la película Cromwell. A la izquierda, Oliver Cromwell (Richard Harris) y a la derecha, Carlos I (Alec Guinness)

¿Quién era Oliver Cromwell?

Cromwell era un modesto hacendado de East Anglia, que se unió a los parlamentaristas como capitán de caballería sin más bagaje militar que su entusiasmo religioso. Puritano desde la adolescencia, era capaz de defender su fe con gran dureza, pero también podía ser muy tierno ante las desgracias de los cristianos pobres. Melancólico y casi místico, solía encerrarse antes de un combate para rezar en silencio. Leía la Biblia con tanta asiduidad que su propio lenguaje parecía sacado del Libro Sagrado. Parecía que la guerra llavaba la tranquilidad a su espíritu atormentado.

En octubre de 1642 Cromwell tomó parte en la batalla de Edgehill, cuyo sangriento resultado le hizo pensar que su bando necesitaba una caballería mejor organizada. Estaba en lo cierto, porque la caballería resultaba muy efectiva ante la escasa técnica de la infantería, cuyos cuadros resultaban tremendamente vulnerables.

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Oliver Cromwell en su granja (Obra de Ford Madox Brown)

Durante el invierno de 1642-1643 Cromwell organizó a sus expensas una pequeña fuerza de caballería en East Anglia seleccionando cuidadosamente a sus hombres entre quienes tenían buena moral y profundos sentimientos religiosos. Se cubrían con un casco metálico y se protegían con un chaquetón de ante, bajo el que llevaban una coraza de dos piezas. Se conocieron popularmente con el nombre de ironsides, es decir, los «costados de hierro».

Los nuevos soldados de Cromwell

En mayo de 1643 los soldados de Cromwell ya formaban un cuerpo montado de 2000 hombres bien adiestrados, disciplinados y que cobraban regularmente sus 12 peniques. Cromwell no les pidió que fueran puritanos ni presbiterianos, se conformaba con la disciplina. También les impuso un comportamiento estricto prohibiendo el juego, la bebida y el saqueo, de manera que los pueblos pudieran verlos llegar sin ningún temor.

A principios de año organizó la Asociación de los Estados Orientales. En julio se encargó de socorrer a la ciudad de Gainsborough con novecientos jinetes. Cubrió más de 80 km en 48 horas hasta toparse por sorpresa con el ejército realista, más poderoso que el suyo, pero logró zafarse dando un rodeo de 120 km. En octubre de 1643 logró impedir la unión de las fuerzas realistas del norte y el sur. Gracias a estas experiencias, en 1644 ya se había convertido en uno de los principales jefes de las tropas parlamentaristas.

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Estatua de Oliver Cromwell en el palacio de Westminster (Wikimedia)

La batalla de Marston Moor

Su prueba de fuego tendría lugar aquel mismo año. El general parlamentarista Thomas Fairfax, con 24000 hombres, asediaba York cuando 19000 realistas le obligaron a levantar campamento y buscar refugio en las pendientes que miran hacia Marston Moor. El 2 de julio de 1644 ambos ejércitos prepararon batalla, cuyos preliminares terminaron a las 16:00 de la tarde.

Durante las 3 horas siguientes ninguno de los mandos se movió, limitándose a intercambiar inútiles cañonazos. A las 19:00 la caballería de Goring, situada en el ala izquierda de los realistas, atacó y puso en fuga a parte de la parlamentarista. Los realistas galoparon tras los fugitivos, alejándose del campo de batalla.

Entonces, desde el ala opuesta, Cromwell, con 2800 caballos, atacó a la caballería de Ruperto siendo rechazada. Seguidamente, 1200 escoceses que combatían con los parlamentaristas y estaban situados más atrás, atacaron a Ruperto por su flanco izquierdo.

Cromwell reagrupó prudentemente sus fuerzas y, por propia iniciativa, atacó por detrás a la infantería realista, haciéndoles perder la iniciativa.

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Cromwell después de la batalla de Marston Moor (Obra de Ernest Crofts)

Poco después regresó al campo de batalla y la caballería parlamentarista, que había sido derrotada al iniciarse la batalla, atacó. En cambio, la caballería de Goring perdió el tiempo y, cuando quiso regresar, ya era tarde y el núcleo de las tropas del rey había sido cercado y derrotado. La batalla había durado media hora, la infantería prácticamente no se había movido. La caballería de Cromwell había resultado decisiva.

El nuevo modelo del ejército de Cromwell

La guerra ya duraba demasiado y la población se impacientaba. Se temía que, si no llegaba rápidamente la victoria las milicias del parlamento, pudieran volverse contra ellos. Era necesario vencer rápidamente.

Durante el invierno, Cromwell, logró que el parlamento decidiera reorganizar un ejército según las pautas establecidas para los ironsides. Valientemente hizo saber que las tropas únicamente debían depender de sus oficiales, sin que los parlamentarios pudieran interferir, porque se necesitaban soldados y no políticos. Su persistencia logró que se votara una ley de renuncia voluntaria, la Self Denyn Ordinance, según la cual los miembros de las cámaras quedaban excluidos de los mandos.

El ejército de nuevo modelo estaría compuesto por 14000 infantes y 7600 jinetes y dragones, a los que se les pagaría regularmente con los impuestos recaudados en aquellos lugares del país que menos sufrieran la guerra. La New Model Ordinance fue aprobada por la Cámara de los Comunes el 11 de enero de 1645 y aceptada por la Cámara de los Lores el día 15. El mando fue confiado a Thomas Fairfax, bajo cuyas ordenes figuraban un teniente general de la caballería, un sargento mayor general, un jefe de operaciones y general de infantería, un teniente general de artillería y un maestre general de exploradores. Todos los oficiales podían vivir de su paga, que era generosa.

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Caballería parlamentaria, también conocida como Ironsides (HIstoriavera)

La caballería contaba con 11 regimientos de 600 hombres, equipados y entrenados como los ironsides, aunque sin carabina; existía también un regimiento de 1000 dragones, armados de mosquete y espada. La infantería contaba con 12 regimientos de 10000 hombres, la tercera parte piqueros y el resto mosqueteros. La artillería disponía de 4 clases de cañones, desde la culebrina que lanzaba una bala de 18 libras a 2100 pasos, hasta el drake con balas de 3 libras.

En julio de 1645, este nuevo ejército, derrotó a los realistas en Naseby. Allí Cromwell reveló su gran talento militar, aunque dijo que solo la “mano de Dios” había decidido aquellka victoria. La guerra se prolongó todavía 1 años más, hasta que la situación de Carlos I fue tan desesperada que se entregó a los escoceses el 5 de mayo de 1647, entregándolo estos posteriormente al parlamento inglés.

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New Model Army en la batalla de Naseby, 1645 (Angus Mcbride)

La segunda guerra civil

Con el rey en su poder, el parlamento decidió en marzo de 1648 licenciar la infantería del ejército. Entonces Cromwell se apoderó del rey, pensando utilizarlo para neutralizar el poder del parlamento. Pero Carlos I estaba dispuesto a seguir su propia política y pactó con los escoceses, que cambiaron de bando, iniciándose entonces la segunda guerra civil.

El 17 de agosto de 1648 Cromwell, con 8500 hombres, se enfrentó a una fuerza de 20000 realistas y escoceses en la batalla de Preston. A fin de sorprender al enemigo, los hombres de Cromwell marcharon durante veintiséis días a lo largo de casi 400 km por terrenos difíciles y con mal tiempo, hasta sorprender la retaguardia de la larga columna enemiga. Entonces, la caballería de Cromwell, cargó sobre las últimas unidades, obligando al conjunto a retroceder en una precipitada maniobra que desorganizó todo el ejército y lo fraccionó, permitiendo que los parlamentaristas cargaran en todas partes. El 25 de agosto de 1648 los realistas y los escoceses, desorganizados y cercados, se rindieron.

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Alec Guinness, actor que le da vida a Carlos I de Inglaterra en la película “Oliver Cromwell”

Cromwell, general en jefe

Carlos I fue acusado de traición y decapitado el 30 de enero de 1649, instaurándose una república gobernada por el parlamento.

En junio de 1650 Cromwell fue nombrado general en jefe y prosiguió la guerra contra los restos de los realistas y escoceses. En 1650 el ejército del capacitado general escocés David Leslie sorprendió a Cromwell y sus hombres, que estaban en el fondo de un valle cerrado por el mar. Leslie era un hombre prudente, que deseaba aprovechar su ventajosa posición; sin embargo, los clérigos escoceses le presionaron para que abandonara las alturas y bajara al llano para batir a los ingleses republicanos.

Leslie no tuvo más remedio que doblegarse y colocó un ejército en un arco de casi 5 km, dando frente a los hombres de Cromwell. Este reaccionó aprovechando que sus propias tropas estaban muy concentradas. Durante la noche movió sigilosamente 6 regimientos de caballería y 3 brigadas de infantería que, al amanecer, cayeron sobre los desprevenidos escoceses.

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Momento de la decapitación de Carlos I en la película “Oliver Cromwell”

En una resistencia feroz, rechazaron los dos primeros intentos hasta que Cromwell lanzó todas sus reservas de infantería en una terrible carga, que arrolló al enemigo. La batalla solo había durado una hora, costando a los escoceses 3000 muertos, 10000 prisioneros y 15000 armas.

No por ello terminó la guerra y, en junio del año siguiente, Leslie situó a sus hombres en Worcester, ocupando posiciones muy ventajosas. Cromwell decidió obligarlo a moverse y marchó con sus tropas para cortar las comunicaciones de los escoceses con el norte, colocando a Leslie en la disyuntiva de presentar la batalla en situación desventajosa o trasladarse hacia el sur. El general escocés cayó en la trampa y decidió invadir Inglaterra.

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Casa de Oliver Cromwell en la actualidad (Wikimedia)

Fue suya una marcha por territorios hostiles, en los que no logró nuevas adhesiones, mientras que desertaban gran parte de sus hombres. Al llegar a Worcester solo contaba con unos 12000 hombres y allí se presentó Cromwell, con sus unidades confluyendo desde distintas direcciones hasta que a fines de agosto había reunido unos 28000 soldados.

El desmoralizado ejército de Leslie quedó bloqueado y resultó aplastado cuando se desencadenó la batalla formal. La resistencia realista y escocesa había terminado. Cromwell y su ejército dominaban Inglaterra.

Fuentes:

Revista Guerreros y Caballeros (2001)

Martyn Bennett (2006). Oliver Cromwell 

Maurice Ashley (1958). The Greatness of Oliver Cromwell 

Antonio José Pérez Sánchez

Empresario y exmilitar. Mi pasión es la Historia, ya desde pequeño mis primeras lecturas eran sobre personajes y acontecimientos históricos, y hoy sigo con esa sed infinita de conocimientos históricos. Amante de la Historia, del deporte y del Real Betis Balompié. Devorador insaciable de libros.

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