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El origen del Belén y el comienzo de esta tradición en España

Algunos belenes son verdaderas obras de arte

Conocido también como Portal de Belén, Pesebre o nacimiento.

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Nacimiento al estilo napolitano (Juan Quintas. Museo Diocesano de Arte Sacro)

La tradición del Belén hoy

Nos encontramos a las puertas de la Navidad. Fechas que le traen buenos recuerdos a la mayoría de personas, que no a todas, claro. En la calle, gracias sobre todo al adelanto de esta festividad por el interés comercial, desde hace varias semanas ya podemos vivirla con su iluminación, villancicos, los árboles de Navidad, el ambiente y la nieve —depende del territorio en el que nos encontremos—.

Algo también muy característico de la Navidad en España es el Belén, la representación plástica del nacimiento de Jesucristo, aunque también los hay vivientes. En algunos hogares la tradición de montar el Belén ha desaparecido, pero todavía pervive esta costumbre. En el centro de las ciudades podemos encontrar puestos de venta de figuritas de belenes e incluso representaciones vivientes del Portal de Belén, donde personas y animales dan vida a ese evento.

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Plaza del Callao de Madrid, 1972 (Secretosdemadrid)

El Origen del “Belén”

En la Navidad de 1223, Francisco de Asís (San Francesco d’Assisi en italiano), religioso y fundador de la Orden Franciscana, pasaba por serias dificultades de supervivencia junto a sus religiosos. El señor feudal de Greccio conocía la situación de estos y los invitó a celebrar la Navidad en sus tierras.

Francisco de Asís, para conmemorar el nacimiento de Jesucristo, decidió reproducir la escena bíblica con figuras en una cueva cercana a la ermita de Greccio incluyendo el buey y la mula. El escenario era sencillo y de pobreza, a semejanza (según ellos creían) del lugar en el que Jesucristo vino al mundo. Como si de un auténtico nacimiento se tratase, comenzó a llegar gente cantando temas religiosos y se concentraron en el lugar. Este Belén es considerado el primer Belén de la historia.

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Panel de azulejos del siglo XIX que representa a San Francisco de Asís (Museo Nacional de Cerámica y Artes Suntuarias González Martí)

Esta reproducción del nacimiento de Jesucristo se difundió por los conventos franciscanos de Italia. Al principio, desde el siglo XIII hasta el XVI, las representaciones solo se encontraban en el interior de los conventos por el aspecto religioso que esto representaba.

El Belén en España

A finales del siglo XV ya había talleres en la península ibérica en los que se producían figuras. Documentado en el siglo XVI, el «Belén de Jesús» de Palma de Mallorca, con sus figuras labradas hacia 1480, es el más antiguo de España. Pero no fue hasta la llegada al trono de España de Carlos VII de Nápoles —Carlos III de España (1759-1788)— en 1759, cuando alcanza su auge y esplendor, al promover la difusión de los belenes entre sus súbditos.

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Carlos III de España, por Francisco de Goya

María Amalia de Sajonia, la esposa de Carlos III de España, también tuvo mucho que ver en la popularización del Belén en el reino, al instalar un nacimiento en el Palacio del Buen Retiro de Madrid —el Palacio Real aún no estaba terminado. Debido a esto, sería conocida con el sobrenombre de «la reina del Belén».

Adquirida la costumbre durante su reinado en Italia, ordenó instalar un Belén en Palacio, conociéndose como el «Belén del Príncipe», ya que fue instalado para su hijo Carlos IV cuando aún era niño. Al escultor valenciano José Esteve Bonet—José Ginés le sucedería después en la obra—, le encargó la creación de unas figuras que completasen las que él ya traía de Nápoles.

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Retrato de María Amalia (Obra de Luis Silvestre el Joven, 1738)

Los nobles, siempre queriendo emular al rey, tomaron esta costumbre convirtiéndose en moda, que pasó a la burguesía y, gracias a que las figuras se pusieron al alcance económico de muchos bolsillos, finalmente al pueblo llano.

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Un curioso Belén
-foto: @Retohistorico

Fuentes:

Concha Masia (2017). Anécdotas de la Historia

José María Rebé Landa (2001) Belenes, experiencia de un belenista

Donald Poto (2004) Francisco de Asís, el santo que quiso ser hombre

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Antonio José Pérez Sánchez

Empresario y exmilitar. Mi pasión es la Historia, ya desde pequeño mis primeras lecturas eran sobre personajes y acontecimientos históricos, y hoy sigo con esa sed infinita de conocimientos históricos. Amante de la Historia, del deporte y del Real Betis Balompié. Devorador insaciable de libros.

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