Manuel Fernández & González, el autor español que vendió su alma para triunfar

A mediados del siglo XIX, las noches en Madrid son oscuras y medrosas. Don Manuel Fernández y González, aspirante a novelista de éxito, camina apresurado por la Ronda de Atocha, dejando atrás los jirones de niebla que rodean el cementerio de San Nicolás.

El autor don Manuel Fernández & González hacia 1860
El autor don Manuel Fernández & González hacia 1860

Don Manuel se había mudado a Madrid con la idea en la cabeza de convertirse en el paladín de las letras españolas, como en el extranjero lo eran Sir Walter Scott o Alejandro Dumas, cuyas novelas se vendían por miles e incluso se fletaban barcos para enviarlas a América. Pero lo máximo que había conseguido hasta la fecha había sido un par de colaboraciones en algún periódico y asistir a alguna tertulia madrileña junto a Gustavo Adolfo Bécquer, el más grande exponente del Romanticismo junto a Mariano José de Larra.
Don Manuel aún no lo sabe, pero su suerte está a punto de cambiar.

En un recodo de la calle, recortada en la plateada luz de la luna, se le presenta la figura de un hombre alto y delgado, de tez pálida, vestido con frac y chistera.

—¿Quién es usted? —pregunta asustado don Manuel.
—Soy el Barón del Destierro —responde el Hombre Alto—. Y vengo a proponerte algo que te hará inmensamente rico.
Don Manuel cambia la cara y comienza a escuchar con mucha atención.

el Barón del Destierro se presenta ante don Manuel

Poco después, siguiendo las instrucciones de este extraño personaje, don Manuel escribe Luisa o el Ángel de Redención, obra en la que incluye al personaje del Hombre Alto.

En cuanto la novela se publica consigue un éxito sin precedentes en todo el país, vendiendo más de 200. 000 ejemplares, una cantidad increíble para la época. Todo el mundo comienza a alabar a don Manuel, e incluso la reina Isabel II lo invita a la Corte por ser «su autor favorito».

Don Manuel se hace rico de la noche a la mañana, comenzando así una meteórica carrera literaria en la que compondrá más de 300 novelas en formato “folletín”. Se convierte en el amo y señor del género; pero, debido a la cantidad, la calidad de sus novelas comienza a mermar pronto, pues don Manuel se dedica a explotar la misma fórmula una y otra vez, la cual consiste en escoger a algún personaje histórico español como El Gran Capitán, El Cid o incluso Miguel de Cervantes, y hacerlos protagonistas de aventuras extraordinarias, en las que no faltan intrigas, amoríos y estocadas. Incluso copia, palabra por palabra, párrafos enteros de unas novelas a otras.

Uno de los muchos folletines que publicó
Uno de los muchos folletines que publicó

Sus contemporáneos en seguida lo critican por su estilo literario “sensacionalista” y su falta de erudición histórica (sus obras están, en efecto, repletas de anacronismos); pero don Manuel, que había confundido el éxito con el talento y se había tornado sumamente presumido, altivo y vanidoso, se defiende alegando que todos le tienen envidia.
A la postre, el pacto con el Barón del Destierro no le traerá la felicidad, sino únicamente un fugaz éxito de ventas, pues tan pronto como su estrella se alzó en el firmamento, comenzará a apagarse con la misma facilidad.
De pronto, sus ventas caen en picado; los editores descatalogan sus novelas; sus aduladores desaparecen; y don Manuel se arruina, solo y abandonado, gastándose todo lo que le queda en un disoluto estilo de vida.

Manuel Fernández & González (Sevilla, 1821 – Madrid, 1888) el prolífico Rey del Folletín, ahora relegado al olvido, nos regaló cientos de novelas cargadas con todos los ingredientes típicos del género de aventuras, algunas de ellas muy buenas, en las que consiguió resolver, con pulso casi cinematográfico, hasta seis tramas a la vez. Obsesionantes intrigas, acción trepidante, amores tormentosos… No supo ( o no quiso) hacer otra cosa, pero lo que hizo, al menos mientras se encontraba bajo la influencia de ese pacto satánico, bien merece un hueco en nuestra estantería.

Héctor J. Castro

Nacido en Ferrol, profesor de lengua inglesa y novelista. Su pasión por la Historia lo ha llevado también al modelismo de escenas bélicas, en el que ha conseguido varios premios de pintura y escenografía. En 2016 publicó el primer volumen de su trilogía El Siglo de Acero.

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