Drake contra el Marqués de Cerralbo

El episodio que nos ocupa ocurrió tras el frustrado intento de invasión de las islas británicas por parte de la Grande y Felicísima Armada (bautizada de modo irónico por los ingleses: “La Invencible”) de Felipe II en 1588.

La reina Isabel I / Francis Drake // El Marqués de Cerralbo / Felipe II

La reina Isabel I de Inglaterra y el gobierno holandés decidieron financiar una flota al mando del pirata Drake (que había combatido contra las tropas españolas con relativo éxito un año atrás y asaltado fortalezas por todo el Algarve) y su compañero en la masacre de Rathlin Island de 1575, el señor John Norreys, con el fin de obtener cuantiosos beneficios por parte de los holandeses y por parte británica la de forzar a Felipe II a aceptar una paz condicionada a las demandas de la reina de inglaterra.

Por lo que se ve los ingleses enviaron a lo “mejor de cada casa”.

Speculum Nauticum super navigatione maris Occidentalis confectum. Finales del Siglo XVI [BDH]
Speculum Nauticum super navigatione maris Occidentalis confectum. Finales del Siglo XVI [BDH]

Las intenciones eran claras, aprovechando la falta de flota en España tras el desastre en Inglaterra, se dirigió la expedición Drake-Norreys a los puertos en los que se estaban efectuando las reparaciones de los buques que consiguieron regresar en 1588, así como tomar los astilleros en los cuales se estuvieran construyendo nuevas unidades. Eran objetivos Santander, San Sebastián y Coruña.

Se dirigieron en primer lugar hacia el puerto deThe Groyne. Así era conocida Coruña por los ingleses.

Extracto del libro de John Barrow: "Theœ life, voyages, and exploits of Admiral Sir Francis Drake" (Londres 1843)
Extracto del libro de John Barrow: “Theœ life, voyages, and exploits of Admiral Sir Francis Drake” (Londres 1843)

A pesar de los éxitos de Drake como pirata la historia demostraría que no estaba preparado para organizar una operación de tal envergadura. Entre los errores logísticos, la falta de confianza de los soldados de la corona hacia el y sobre todo, el haber subestimado la capacidad del “soldado español”.

Uno de esos valientes “soldados españoles” fue el capitán general de Galicia, defensor de la plaza de Coruña a la venida del pirata inglés, su nombre: Juan Pacheco Ossorio, II marqués de Cerralbo.

El Greco; “El caballero de la mano en el pecho”. Sin duda una “alegoría” del caballero español de finales del siglo XVI

Al estar en guerra con inglaterra, estaba establecido un sistema de avisos luminosos en las torres de vigilancia. La primera fogata en encenderse fue la de Cabo Prioriño, los primeros en ver la inmensa flota que se acercaba a la ría.

Era jueves, 4 de mayo de 1589.

Carta del Holandés Lucas Jansz Waghenaer de 1586. Seguramente las cartas de Waghenaer fueron utilizadas para calcular derrotas y operaciones navales. En esta Carta aparece Coruña.

Al divisar las fogatas de alerta de las torres cercanas a la ciudad El Marqués de Cerralbo ordena encender fuego en La Torre de Hércules, dando la ejecutiva para encender las diversas torres de vigilancia existentes en la comarca, para movilizar a las milicias locales y los nobles que contaban con armamento, apenas se reunieron en la ciudad unos 1200 hombres. De entre los hidalgos y militares escoge a sus capitanes y organiza las brigadas y agrupaciones milicianas con gente de las aldeas más próximas. Gracias a su rápida reacción consigue reclutar civiles que se unen a la defensa llegados de Santiago y en su mayoría de Betanzos, del cual partieron tres compañías.

Representación de la Torre de Hércules en el escudo de la ciudad. Carta Real ejecutoria del rey Carlos V (1552)

Las compañías de Betanzos ( Cía. Ruy de Becerra, Cía de Gómez de Vaamonte y Cía. Cristobal Díaz) fueron decisivas para la defensa de la plaza, en la documentación de la época se pueden encontrar numerosas alusiones en las crónicas del combate a estos valerosos hombres.

Espada de hoja ancha con empuñadura de puño con torzal. Segunda mitad del siglo XVI [Museo Casa de Cervantes]
Espada de hoja ancha con empuñadura de puño con torzal. Segunda mitad del siglo XVI [Museo Casa de Cervantes]

El marqués de Cerralbo retuvo el asedio a la ciudad con unos trescientos soldados distribuyendo de forma estratégica toda la artillería que pudo conseguir, uno de los puntos claves fue el islote en donde se estaba edificando el Castillo de San Antón. Cabe destacar, frente a otras fuentes que aseguran que el castillo se usó en la defensa, que estaba en construcción y por lo tanto no era efectivo

Junto al islote apostó El San Juan, la Princesa y la Diana que apoyaron las baterías de tierra.

La tradición de la Casa Cerralbo atribuye esta armadura a don Juan Pacheco, II marqués de Cerralbo y héroe militar del siglo XVI, gobernador y capitán general de Galicia entre 1587 y 1594, vencedor en el asedio de La Coruña por las naves inglesas comandadas por Drake. [Museo Cerralbo]

A las órdenes del marqués de Cerralbo estuvieron como capitanes titulares de las siete Compañías creadas para actuar en el Cerco de la ciudad fueron: Don Álvaro Troncoso, Don Diego de Bazán, Don Jerónimo Monroy, Don Juan de Luna, Don Antonio Herrera, Don Pedro Manrique -conde de Paredes- y Don Gómez de Carvajal.

La intensidad del fuego coruñés obligó a los ingleses a replantearse el ataque directo a la ciudad, sin duda un éxito en la organización de las defensas por parte del Marqués. Pero la flota inglesa era muy superior en número (180 barcos y 27.667 hombres) y pudo efectuar una cobertura para realizar un desembarco en una playa cercana, en la cual bajaron a tierra pequeñas piezas de artillería con las que empezaron a cañonear los pocos buques españoles que protegían la ría.

El Pirata Francis Drake

Tras el desembarco en la playa de Santa María de Oza, los ingleses fueron abriendo camino. El Marqués de Cerralbo, ante el avance inglés, ordena refugiarse en la zona conocida como “La Pescaderia”(parte baja de la ciudad), es entonces cuando el marqués envía emisarios a pedir ayuda al poderoso conde de Andrade, por entonces arzobispo de Santiago, para que acuda en su ayuda. El emisario llega a Compostela a las 2 de la mañana del viernes día 6; a las 5 de la mañana, arcabuceros, piqueros, hombres a caballo y soldados “viejos”, 4000 hombres parten en ayuda de Coruña.

Durante el viernes las tropas de Cerralbo combaten en las cercanías de la Torre, pero las inglesas son más numerosas. De nuevo Cerralbo ordena una retirada, esta vez abandonando la parte baja de la ciudad, en la cual estaban ya posicionando artillería inglesa, no sin antes dar una acertada orden: recoger todos los suministros posibles y refugiarse tras las murallas.

La última orden del marqués antes de parapetarse en la ciudad fue la de incendiar los buques que pudieran ser capturados, destruyendo la nao San Bartolomé (Escuadra de Andalucía) y el poderoso galeón San Juan (E. Portugal). No pudiendo evitar que se hicieran con el galeón San Bernardo, que estaba en carena.

Galeón castellano siglo XVI [Hemeroteca de Patrimonio]

Las tropas mandadas por Norreys tardaron días en llegar a la parte alta a pesar de la superioridad numérica y de haber podido realizar barricadas con artillería apostada. Los españoles salían de la ciudad combatiendo en pequeñas escaramuzas para frenar el avance inglés, objetivo que consiguieron pero, que según dice la documentación de la época, si hubieran contado con gente más experta en la guerra hubieran podido rechazar la toma de La Pescadería.

Toma de la Pescadería por los Ingleses el 5 de Mayo de 1589 [Pedestal del monumento en la plaza de María Pita]
Estas escaramuzas permitieron a Cerralbo ganar tiempo y organizar a toda la población, repartiendo la defensa a lo largo de la muralla. Hombres, mujeres, niños y ancianos…

convento de Sto. Domingo fue utilizado por los ingleses para apostar la mayoría de su artillería.

Mala suerte tuvo Norreys, pues tras las murallas de la ciudad se encontraban los más fieros defensores al mando del Marqués de Cerralbo. Valientes que pasarán a la historia como Juan Varela, a cargo de las milicias coruñesas compuestas sobretodo por mercaderes, patrones y pescadores; y las heroínas María Pita e Inés de Ben.

Ante la resistencia coruñesa y la continua llegada de refuerzos procedentes de Santiago, Betanzos y demás ciudades gallegas, los ingleses se replegaron el 18 de mayo, tras 14 días de combate, con casi 2000 bajas y 3 buques hundidos. Algunas unidades desertaron y regresaron a Inglaterra y otras siguieron hacia Lisboa a probar más suerte, aunque le sobrevino la misma, la merecida suerte del pirata… otro fracaso. Drake perdería cerca de 20.000 hombres en esta campaña y unas 80 unidades navales.

María Pita arrebatando una bandera que portaba un alférez inglés al cual mató. Esta escena llenó de moral y orgullo patriótico a los españoles defensores de la plaza.
María Pita arrebatando una bandera que portaba un alférez inglés al cual mató. Esta escena llenó de moral y orgullo patriótico a los españoles defensores de la plaza.

Aun así este sanguinario pirata fue nombrado Sir por su reina y es más recordado que los valientes que consiguieron derrotarlo, como el que nos ocupa en este caso, aquel desconocido Capitán general de Galicia, el incansable (como así aparece apodado en las crónicas) Marqués de Cerralbo.

Carta del Marqués de Cerralbo. La Coruña. Archivo General de Simancas,PTR,LEG,82,DOC.68 -
Firma del II Marqués de Cerralbo en una Carta escrita desde Coruña en 1590.
[ Archivo General de Simancas,PTR,LEG,82,DOC.68 ]

El Marqués de Cerralbo tiene una pequeña calle en la ciudad que defendió, muy pegada a la Plaza de María Pita.

En el Museo Cerralbo de Madrid podemos contemplar la escena que forma parte de la portada de este artículo, exactamente a la derecha de la escalera de honor, estas pinturas fueron realizadas por José Soriano y Fort. Encontramos en el Museo Cerralbo numerosas piezas en su armería que nos permiten imaginar aquellos días de la batalla.

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Miguel Ángel Ferreiro

Militar de carrera, Historiador del Arte (UNED) e investigador. Entre África y Europa, como el Mediterráneo.

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